Νέα γενετική ανάλυση δείχνει ότι ένα τεράστιο αρχαίο θηλαστικό ζώο με κέλυφος… ήταν κοντινός συγγενής των μικρών αρμαντίλο.

Η οικογένεια

Πριν από περίπου 35 εκ. έτη εμφανίσθηκε σε περιοχές της Νοτίου Αμερικής μια οικογένεια θηλαστικών ζώων τα μέλη της οποίας που προστατεύονταν από ένα σκληρό κέλυφος που κάλυπτε ολόκληρο το σώμα τους.

Η οικογένεια αυτή ονομάστηκε γλυπτόδους και το μεγαλύτερο είδος ήταν το Doedicurus που είχε μήκος 3-4 μέτρα, ύψος 1-2 μέτρα και ζύγιζε περίπου ένα τόνο. Ήταν ένα φυτοφάγο ζώο που ζούσε στις χωρίς βλάστηση πεδιάδες τις Νοτίου Αμερικής.

Το είδος αυτό κατάφερε να επιβιώσει μέχρι πρόσφατα αφού σύμφωνα με τους ειδικούς εξαφανίστηκε πριν από περίπου 12 χιλιάδες έτη εξαιτίας των κλιματικών αλλαγών της τελευταίας εποχής παγετώνων στον πλανήτη αλλά και από το κυνήγι από τον άνθρωπο.

Η ανακάλυψη

Ομάδα επιστημόνων από τις ΗΠΑ και τον Καναδά πραγματοποίησαν γονιδιακή ανάλυση στο Doedicurus και διαπίστωσαν ότι είναι κοντινός συγγενής των αρμαντίλο, των μικρών θηλαστικών που επίσης διαθέτουν κέλυφος και ζουν και αυτά στην αμερικανική ήπειρο.

Οι ερευνητές κατέληξαν στα συμπεράσματα τους χρησιμοποιώντας μια εξελιγμένη τεχνική ανάλυσης του μιτοχονδριακού DNA του Doedicurus.

Τα ευρήματα είναι ιδιαίτερα ενδιαφέροντα αφού τα αρχαιότερα απολιθώματα αρμαντίλο έχουν ηλικία 58 εκ. έτη δηλαδή 13 εκ. έτη αρχαιότερα από εκείνου των γλυπτόδους.

«Είναι το μεγαλύτερο σε μέγεθος ζώο που μοιάζει με αρμαντίλο και έχει μια ουρά που μοιάζει πολύ με εκείνη των Αγκυλόσαυρων» δηλώνει ο βιολόγος Χέντρικ Πουανάρ του Πανεπιστημίου McMaster στον Καναδά, μέλος της ερευνητικής ομάδας. Η μελέτη δημοσιεύεται στην επιθεώρηση «Current Biology».