Ενα ακόμη εξαιρετικά ενδιαφέρον όσο και ιστορικό πείραμα ξεκίνησε στο Διεθνή Διαστημικό Σταθμό… Πριν από λίγους μήνες το πλήρωμα του Σταθμού καλλιέργησε με επιτυχία ένα είδος μαρουλιού το οποίο κατανάλωσε. Τώρα οι αστροναύτες «φύτεψαν» λουλούδια στα εργαστήρια του Σταθμού κάτι που γινεται για πρώτη φορά στο Διάστημα. «Η καλλιέργεια λουλουδιών είναι πολύ πιο απαιτητική και σύνθετη διαδικασία από την καλλιέργεια ενός μαρουλιού αφού τόσο το φως όσο και άλλοι εξωτερικοί παράγοντες παίζουν πιο κρίσιμο ρόλο στην ανάπτυξη τους από ότι στα λαχανικά» δηλώνει η Γκιόια Μάσα, επικεφαλής του προγράμματος καλλιέργειας φυτών σε διαστημικές συνθήκες Vegetable Production System (Veggie) της NASA.

Οι αστροναύτες καλλιεργούν το λουλούδι Ζίννια το οποίο υπολογίζεται ότι θα ανθήσει σε περίπου 60 μέρες. Το μαρούλι που κατανάλωσαν οι αστροναύτες είχε χρειαστεί 30 μέρες για να αναπτυχθεί. Το πείραμα όπως είναι ευνόητο αναμένεται να προσφέρει σημαντικές πληροφορίες για την καλλιέργεια λουλουδιών στο Διάστημα. Να σημειωθεί ότι για το 2017 έχει προγραμματιστεί η καλλιέργεια ντομάτας στον ISS εγχείρημα που αν στεφθεί με επιτυχία θα είναι εξαιρετικά σημαντική αφού πρόκειται για βασική τροφή την οποία θα μπορούν να έχουν στη διάθεση τους τα μέλη επανδρωμένων αποστολών σε μακρινούς προορισμούς.

Το Γένος Ζίνια αποτελείται από 20 είδη ετήσιων και πολυετών φυτών της οικογένειας Asteraceae . Είναι ιθαγενές των ξερών γρασιδότοπων, σε μια περιοχή που εκτείνεται από τις Νοτιοδυτικές Ηνωμένες Πολιτείες έως τη Νότια Αμερική , με το κέντρο της διαφοροποίησης να εντοπίζεται στο Μεξικό. Τα μέλη του γένους ξεχωρίζουν για τα μακριά μονόκλωνα λουλούδια τους που απαντώνται σε μια ποικιλία από φωτεινά χρώματα. Το όνομα του γένους τιμά τον Γερμανό βοτανολόγο Johann Gottfried Zinn (1727-1759).