Τις λεπτομέρειες για τη φιλόδοξη ολοκλήρωση της αποστολής Ροζέτα έχουν αρχίσει να… μελετούν επιστήμονες από την Ευρωπαϊκή Διαστημική Υπηρεσία ESA, καταστρώνοντας τα σχέδια για την προσεδάφιση του διαστημοπλοίου στον κομήτη 67P/Churyumov-Gerasimenko, όπου θα «συναντήσει» το διαστημικό όχημα Φίλαι.

Η προσεδάφιση θα είναι το τελευταίο σκέλος της αποστολής, ενώ στόχος των επιστημόνων είναι το διαστημόπλοιο να προσεγγίσει τον κομήτη με όσο το δυνατόν μικρότερη ταχύτητα, ώστε να προλάβει να συγκεντρώσει όσο το δυνατόν περισσότερες μετρήσεις κατά την κάθοδό του.

Ωστόσο, ακόμη κι αν δεν υπάρξει κάποιο απρόοπτο και το διαστημόπλοιο όντως προσεδαφισθεί στον 67Ρ χωρίς να καταστραφεί, ουσιαστικά από εκείνη τη στιγμή και έπειτα θα έχει αχρηστευθεί. Κι αυτό γιατί δεν θα μπορεί να στρέψει την κεραία του προς τη Γη, ώστε να επικοινωνήσει με το κέντρο Ελέγχου.
Επίσης, δεν θα μπορεί να αξιοποιήσει πλέον τα φωτοβολταϊκά του πάνελ, προσανατολίζοντάς τα στη διεύθυνση των ακτίνων του ήλιου, με συνέπεια να ξεμείνει από ηλεκτρική ενέργεια.

Η κάθοδος του Ροζέτα στον κομήτη αποτελεί επέκταση της αποστολής, η οποία σχεδιάστηκε αρχικά με σκοπό το Φίλαι να προσεδαφισθεί στον 67Ρ και το διαστημικό σκάφος να παραμείνει σε μικρή απόσταση από τον Churyumov-Gerasimenko, λαμβάνοντας μετρήσεις με τα επιστημονικά του όργανα.

Μετά από ένα «ταξίδι» που κράτησε μια δεκαετία, το Φίλαι αποχωρίσθηκε από το Ροζέτα και κατάφερε να προσεδαφισθεί στον κομήτη τον περασμένο Νοέμβριο. Αυτή τη στιγμή, το διαστημόπλοιο βρίσκεται 170 χιλιόμετρα περίπου μακριά από τον 67Ρ, μία απόσταση που θα μειωθεί κι άλλο τους επόμενους μήνες.

Ένας λόγος είναι πως ο Churyumov-Gerasimenko απομακρύνεται ολοένα περισσότερο από τον Ήλιο, με συνέπεια τα φωτοβολταϊκά πάνελ του Ροζέτα να μην μπορούν να του εξασφαλίζουν μεγάλες ποσότητες ηλεκτρικής ενέργειας. Επιπλέον, με την προσέγγιση στον κομήτη, οι επιστήμονες θα προετοιμάσουν την προσεδάφιση του Ροζέτα.

Αυτές οι κοντινές διελεύσεις θα είναι παράλληλα μια από τις τελευταίες ευκαιρίες για να αποκατασταθεί η επικοινωνία με το Φίλαι, η οποία χάθηκε τον Ιούλιο καθώς η διαστημική συσκευή έχει καταλήξει σε ένα σημείο που σκιάζεται, με συνέπεια να μην μπορεί να επαναφορτισθεί από τις ακτίνες του Ήλιου.

Πριν εξαντληθούν οι μπαταρίες του, το Φίλαι είχε προλάβει να συλλέξει το 80% των επιστημονικών δεδομένων που έπρεπε να συγκεντρώσει. Οι επιστήμονες της ESA ελπίζουν πως η συσκευή θα μπορέσει να επανενεργοποιηθεί μόλις ο κομήτης βρεθεί ξανά κοντά στον Ήλιο.