Ερευνητές ευρωπαϊκού παρατηρητηρίου θα …
ανακοινώσουν στα τέλη του μήνα την ανακάλυψη ενός δυνητικά φιλόξενου εξωπλανήτη που περιφέρεται γύρω από τον πλησιέστερο γείτονα του Ήλιου, αναφέρει το γερμανικό περιοδικό Der Spiegel.

Η απόσταση από τη Γη είναι αρκετά μικρή ώστε να αφήνει ανοιχτό το ενδεχόμενο μη επανδρωμένων αποστολών στο απώτερο μέλλον.

Που είναι και πώς είναι

Ο πλανήτης περιφέρεται γύρω από το άστρο Εγγύτατος του Κενταύρου, μόλις 4,37 έτη φωτός από τον Ήλιο.

Φέρεται να έχει μέγεθος συγκρίσιμο με της Γης, είναι πιθανότατα βραχώδης, και επιπλέον βρίσκεται στη λεγόμενη κατοικήσιμη ζώνη, στην κατάλληλη απόσταση από το μητρικό του άστρο ώστε να διαθέτει στην επιφάνειά του υγρό νερό.

Το Der Spiegel επικαλείται ανώνυμες πηγές που αναφέρουν ότι η συναρπαστική ανακάλυψη θα ανακοινωθεί στα τέλη Αυγούστου από το Ευρωπαϊκό Νότιο Παρατηρητήριο (ESO) που διαχειρίζεται τηλεσκόπια στη Χιλή.

Εκπρόσωπος του ESO αρνήθηκε να επιβεβαιώσει ή να διαψεύσει το άρθρο στο Γαλλικό Πρακτορείο Ειδήσεων, κάτι που ενισχύει τις υποψίες ότι πρόκειται για πραγματική ανακάλυψη.

Από τους 4.000 και πλέον εξωπλανήτες που έχουν ανακαλυφθεί ως σήμερα, μόνο 216 εκτιμάται ότι είναι βραχώδεις (αντί αέριοι) και βρίσκονται εντός της κατοικήσιμης ζώνης.

Ο Εγγύτατος του Κενταύρου (Proxima Centauri) βρίσκεται πολύ κοντά στο Άλφα του Κενταύρου (και δεν αποκλείεται να αποτελεί μέρος του) -ένα σύστημα δύο άστρων που περιφέρονται το ένα γύρω από το άλλο. Το Proxima Centauri είναι «ερυθρός νάνος», ένα μικρό άστρο που θα ωχριούσε σε σχέση με τον Ήλιο.

Η τελευταία ανακάλυψη, εφόσον βέβαια επιβεβαιωθεί, έρχεται λίγους μήνες μετά την ανακοίνωση ενός φιλόδοξου σχεδίου εξερεύνησης γειτονικών άστρων, το οποίο μάλιστα κέρδισε τη στήριξη του Στίβεν Χόκινγκ.

Το σχέδιο που παρουσιάστηκε από τον εκκεντρικό ρώσο μεγιστάνα Γιούρι Μέλνερ προβλέπει την εκτόξευση ενός σμήνους από μικρά «ηλιακά ιστία» που θα επιταχύνονται με δέσμες λέιζερ στο 20% της ταχύτητας του φωτός. Αυτό θα τους επέτρεπε να φτάσουν στο Άλφα του Κενταύρου σε λίγα χρόνια, αντί σε 30 χιλιετίες που θα απαιτούνταν με τις σημερινές τεχνολογίες.