Στις 8 Σεπτεμβρίου προγραμματίσθηκε η εκτόξευση του διαστημικού σκάφους OSIRIS-REx της Αμερικανικής Διαστημικής Υπηρεσίας (NASA), το οποίο θα επιχειρήσει την πρώτη αποστολή λήψης δειγμάτων από τον αστεροειδή Μπενού και επιστροφής τους στη Γη για ανάλυση…

Η αποστολή, αν όλα πάνε καλά, θα βοηθήσει τους επιστήμονες να καταλάβουν καλύτερα πώς σχηματίσθηκαν οι πλανήτες και πώς άρχισε η ζωή στη Γη. Παράλληλα, αποτελεί ένα βήμα για να δοκιμασθούν τεχνολογίες αποτροπής, σε περίπτωση που κάποιος αστεροειδής γίνει απειλητικός για τον πλανήτη μας.

Το σκάφος OSIRIS-REx (Origins, Spectral Integration, Resource Identification, Security-Regolith Explorer) θα ταξιδέψει έως τον κοντινό στη Γη αστεροειδή Μπενού, θα τον μελετήσει αρχικά εξ αποστάσεως και στη συνέχεια, με τον ρομποτικό βραχίονά του, θα συλλέξει δείγματα βάρους 60 γραμμαρίων έως δύο κιλών.

Το σκάφος της NASA έχει βάρος 2,1 τόνων και θα εκτοξευθεί από το Ακρωτήριο Κανάβεραλ στη Φλόριντα πάνω σε ένα πύραυλο «’Ατλας». Θα φθάσει στον Μπενού το 2018 και η επιστροφή του στον πλανήτη μας αναμένεται το 2023.

Το OSIRIS-RΕx διαθέτει τρεις κάμερες και άλλα τέσσερα επιστημονικά όργανα για την εξερεύνηση του αστεροειδούς. Το σκάφος, ο ρομποτικός βραχίονάς του και η προστατευμένη με θερμική ασπίδα κάψουλα που -με τη βοήθεια αλεξίπτωτου- θα επιστρέψει τα δείγματα στη Γη, έχουν κατασκευασθεί από την αμερικανική εταιρεία Lockheed Martin.

Ο Μπενού ανακαλύφθηκε το 1999, έχει διάμετρο σχεδόν 500 μέτρων και η τροχιά του τον καθιστά «ύποπτο» κάποτε να διασταυρωθεί με τη Γη.