Το κουνούπι είναι το πιο επικίνδυνο πλάσμα του ζωικού βασιλείου, αφού μεταφέρει στον άνθρωπο…
ποικίλες ασθένειες, όπως η ελονοσία, ο ιός του Δυτικού Νείλου και ο ιός Ζίκα.

Το τσίμπημά του είναι γνώριμο σε όλους μας, προσφάτως όμως οι επιστήμονες ανακάλυψαν ποιοι είναι οι μηχανισμοί που το καθοδηγούν και το κάνουν τόσο αποτελεσματικό.

Τα αρσενικά κουνούπια δεν τσιμπούν, παρά μόνο τα θηλυκά. Τα θηλυκά χρειάζονται το ανθρώπινο αίμα για να θρέψουν τα αβγά που θα γεννήσουν.

Το κουνούπι φαινομενικά τσιμπά το ανθρώπινο δέρμα με μια «βελόνα», η οποία ονομάζεται προβοσκίδα, όμως ο ακριβής μηχανισμός που του επιτρέπει να αντλεί το αίμα είναι στην πραγματικότητα εξαιρετικά περίπλοκος.

Η προβοσκίδα του κουνουπιού διαθέτει έξι βελόνες που ονομάζονται στιλέττα. Δύο από αυτά τα στιλέττα διαθέτουν μικροσκοπικά δόντια ώστε να εισχωρούν με ευκολία στο δέρμα. Ένα ακόμη ζεύγος στιλέττων διαχωρίζει τους ιστούς ώστε το κουνούπι να μπορέσει να ένα βρει αιμοφόρο αγγείο απ’ όπου θα αντλήσει το αίμα. Οι υποδοχείς ενός άλλου στιλέττου εντοπίζουν χημικές ουσίες που απελευθερώνουν τα αιμοφόρα αγγεία κι έτσι το στιλέττο βρίσκει το αγγείο και στη συνέχεια λειτουργεί σαν καλαμάκι για να ρουφήξει το αίμα. Το έκτο στιλέττο απελευθερώνει σάλιο και χημικές ουσίες που προωθούν τη ροή του αίματος ώστε να διευκολύνουν τη δουλειά του κουνουπιού. Το σάλιο του κουνουπιού είναι επίσης αυτό που λειτουργεί ως μέσο μεταφοράς ιών και παρασίτων από το έντομο στον άνθρωπο.