Το μεγαλύτερο θαλάσσιο σφουγγάρι που έχει καταγραφεί ποτέ ανακάλυψε μία ερευνητική ομάδα, ενώ εξερευνούσε τον βυθό του αρχιπελάγους της Χαβάης το περασμένο καλοκαίρι…

Η ανακάλυψη αυτή, η οποία περιγράφεται αναλυτικά στην έκθεση της ερευνητικής ομάδας που δημοσιεύθηκε πρόσφατα, είναι ιδιαίτερα σημαντική, καθώς οι επιστήμονες πιστεύουν ότι ο εν λόγω θαλάσσιος σπόγγος μπορεί να είναι ένας από τους αρχαιότερους οργανισμούς του πλανήτη.

Το γιγάντιο σφουγγάρι εντοπίστηκε σε βάθος 2 χιλιομέτρων στην υποθαλάσσια περιοχή Papahānaumokuākea, η οποία έχει ανακηρυχτεί Μνημείο Παγκόσμιας Κληρονομιάς, λόγω της μοναδικής της βιοποικιλότητας. Οι διαστάσεις του σπόγγου, σύμφωνα με την έκθεση του αμερικάνικου ινστιτούτου ερευνών NOAA που έκανε την ανακάλυψη, είναι ανάλογες με εκείνες ενός μικρού βαν (3,6 μέτρα μήκος Χ 2,1 μέτρα ύψος Χ 1,5 μέτρα πλάτος).

Αξίζει να σημειωθεί ότι ο μεγαλύτερος φυσικός σπόγγος που είχε καταγραφεί μέχρι πέρυσι είχε εντοπιστεί το 1887 ανοιχτά της δυτικής ακτής του Καναδά σε πολύ μικρό βάθος. Σύμφωνα με την έκθεση του NOAA, αν και το μήκος εκείνου του σπόγγου ήταν συγκρίσιμο με εκείνο του σπόγγου της Χαβάης, το ύψος και το πλάτος του ήταν πολύ μικρότερα.

Όπως αναφέρεται στην έκθεση του ινστιτούτου, ορισμένοι θαλάσσιοι σπόγγοι υπάρχουν στο βυθό της θάλασσας εδώ και πολλούς αιώνες, ενώ σε ορισμένες περιπτώσεις η ηλικία τους ξεπερνά τα 2000 χρόνια. Πρόκειται για οργανισμούς που παρέχουν σημαντικές υπηρεσίες στα θαλάσσια οικοσυστήματα, φιλτράροντας μεγάλες ποσότητες νερού και «φιλοξενώντας» μέσα στους μυριάδες ασπόνδυλα και μικροβιακά είδη.