Σε μυστική τοποθεσία στα υψίπεδα της Κίνας βρίσκεται ένα από τα μεγαλύτερα «ορυχεία bitcoin» του κόσμου. Εκεί, μερικά από τα πιο…
κοφτερά μυαλά της χώρας λύνουν πολύπλοκους μαθηματικούς αλγόριθμους και προσθέτουν εκατοντάδες χιλιάδες δολάρια στον λογαριασμό τους.

Με τη βοήθεια πανίσχυρων υπολογιστών, οι ταλαντούχοι «ανθρακωρύχοι» λύνουν κρυπτογραφικά προβλήματα μετατρέποντας την υπολογιστική ισχύ σε ψηφιακό χρήμα. Με αυτόν τον τρόπο, διασφαλίζουν την εγκυρότητα των συναλλαγών σε bitcoin σε οποιοδήποτε μέρος του κόσμου. Μόνο σε αυτό το κέντρο παράγονται κάθε χρόνο bitcoin αξίας 8 εκατ. δολαρίων, όπως αναφέρει ο Βρετανός αρθρογράφος Danny Vincent που έκανε το σχετικό ρεπορτάζ για το BBC.

Με αυτόν τον τρόπο, παράγουν ψηφιακό χρήμα, το οποίο πιστώνεται στο λογαριασμό τους υπό τη μορφή επιβράβευσης. Κάθε φορά που λύνεται ένας αλγόριθμος, ένας «κρίκος» (block) προστίθεται στην «αλυσίδα» (blockchain) που καταγράφει όλες τις συναλλαγές σε bitcoin και διασφαλίζει ότι κάθε συναλλαγή πιστοποιείται και ότι τα ίδια bitcoin δεν χρησιμοποιούνται περισσότερες φορές.

Ο 21χρονος Fang Yong δουλεύει στο συγκεκριμένο ορυχείο για ένα χρόνο περίπου και δηλώνει ενθουσιασμένος με τις προοπτικές του bitcoin. «Όλοι το λένε ότι η τεχνολογία αυτή θα έχει τεράστια επιρροή σε ολόκληρο τον κόσμο», εξομολογείται.

Η κινεζική κυβέρνηση δεν έχει πάρει επίσημα θέση υπέρ ή κατά του bitcoin, ωστόσο, τα εκατομμύρια δολάρια που δημιουργούνται» στα περιβόητα μυστικά ορυχεία είναι χρήματα εκτός του κρατικού ελέγχου και αυτό από μόνο του καθιστά τα συγκεκριμένα «κοφτήρια» ψηφιακού χρήματος ανεπιθύμητα στο καθεστώς. Έτσι εξηγείται και ο αυστηρά μυστικός χαρακτήρας των «ορυχείων».

Ιδιοκτήτης του συγκεκριμένου ορυχείου είναι ο 30χρονος Chandler Guo που μετέτρεψε ένα βοσκοτόπι σε γη της «ψηφιακής επαγγελίας». «Όλη την ημέρα, βγάζουμε περίπου 50 bitcoin», αναφέρει ο ίδιος. Σύμφωνα με την τρέχουσα ισοτιμία, κάθε bitcoin αντιστοιχεί σε 450 δολάρια περίπου.

Ο Guo διαχειρίζεται ήδη δύο πλήρως λειτουργικά ορυχεία και ήδη έχει στα «σκαριά» το μεγαλύτερο ορυχείο του πλανήτη, το οποίο θα παράγει το 30% των συνολικών bitcoin παγκοσμίως, όπως εκτιμά ο ίδιος. Ταυτόχρονα, αναπτύσσει μια εφαρμογή με την οποία ο χρήστης θα βγάζει bitcoin από το κινητό ή το tablet του. Σύμφωνα με τον Guo, η Κίνα έχει μεγάλες πιθανότητες να εξελιχθεί στο παγκόσμιο κέντρο ψηφιακού χρήματος.

Και εδώ, όμως, ο ανταγωνισμός είναι μεγάλος: ήδη μεγάλο μέρος του πληθυσμού στην Κίνα χρησιμοποιεί εναλλακτικές μορφές ψηφιακού χρήματος, όπως το Alipay ή το WeChat, ενώ πρόσφατα το Πεκίνο εκδήλωσε ενδιαφέρον να αναπτύξει ένα επίσημο ψηφιακό νόμισμα.

Πολλοί, ωστόσο, υποστηρίζουν ότι τα υπέρ-ορυχεία bitcoin συνιστούν απειλή για το ίδιο το μέλλον του νομίσματος. Σύμφωνα με τον έγκριτο αναλυτή Mike Hearn, η κυριαρχία της Κίνας στον τομέα αυτό συνεπάγεται ότι ο μεγαλύτερο όγκος συναλλαγών σε bitcoin θα επικυρώνεται στην Κίνα. Η χαμηλή ταχύτητα των συνδέσεων Ίντερνετ στη χώρα, όμως, υπονομεύει τη ροή του ψηφιακού χρήματος, παρεμποδίζοντας έτσι την παγκόσμια διάδοσή του. Ο ίδιος προειδοποιεί το πρόβλημα αυτό μπορεί να αποβεί μοιραίο για το μέλλον του bitcoin.

Ο Guo, πάντως, δεν φαίνεται να πτοείται από τις προειδοποιήσεις του Hearn. Δηλώνει αισιόδοξος για το μέλλον και πιστεύει ότι το bitcoin μπορεί να αλλάξει τη συμβατική χρήση του χρήματος. «Για εμένα είναι μια μορφή ελευθερίας. Οποιοσδήποτε μπορεί να το χρησιμοποιήσει οπουδήποτε. Δεν ανήκει μόνο σε μία χώρα –ήδη περνά τα σύνορα και ανήκει σε όλους», διαπιστώνει με ενθουσιασμό.