Η αναγέννηση των υπερηχητικών επιβατηγών αεροσκαφών, στα χνάρια του… θρυλικού «Κονκόρντ» είναι ο στόχος της φιλόδοξης startup Boom και της Virgin του σερ Ρίτσαρντ Μπράνσον, που ευελπιστούν, στο πλαίσιο συνεργασίας που ανακοινώθηκε πρόσφατα, να επιτύχουν εκεί που απέτυχε το διάσημο μεν, εξαιρετικά δαπανηρό δε, αεροσκάφος.

Όπως αναφέρει ο Guardian, ο Μπράνσον θέλει να φέρει πίσω τις υπερατλαντικές επιβατηγές πτήσεις, καθιστώντας τες αυτή τη φορά οικονομικές. Όπως ανακοινώθηκε την Τετάρτη, η Virgin θα βοηθήσει στην κατασκευή μιας νέας γενιάς υπερηχητικών επιβατηγών, διατηρώντας την επιλογή αγοράς 10 από αυτά, με στόχο πτήσεις μεταξύ Λονδίνου και Ν. Υόρκης μέσα σε 3,5 ώρες, 13 χρόνια μετά την απόσυρση του «Κονκόρντ».

Ειδικότερα, επιβεβαιώθηκε ότι η The Spaceship Company θα βοηθήσει σχετικά την Boom του Μπλέικ Σολ, πιλότου και πρώην εργαζομένου της Amazon, που κατασκευάζει ήδη πρωτότυπο ενός νέου, ομώνυμου (Boom) αεροσκάφους στο Κολοράντο.

Αν και άλλες εταιρείες, όπως η Boeing και η Lockheed Martin, δουλεύουν ήδη πάνω στο αντικείμενο, ο Σολ ελπίζει ότι θα τα καταφέρει πριν από αυτούς, καθώς τα σχέδιά του δεν απαιτούν νέες τεχνολογίες που χρειάζονται έγκριση από τις αρχές.

«Μιλάμε για το πρώτο υπερηχητικό τζετ με το οποίο ο κόσμος θα μπορεί να αντέξει οικονομικά να πετάξει» είπε σχετικά. «Θα μπορείτε να πετάξετε από τη Ν. Υόρκη στο Λονδίνο σε 3,5 ώρες για 5.000 δολάρια μετ’επιστροφής, που είναι σε γενικές γραμμές το κόστος της business class».

Ο Σολ και η ομάδα μηχανικών του θεωρούν ότι θα έχουν κατασκευάσει και δοκιμάσει ένα πρωτότυπο μέχρι τα τέλη του επόμενου έτους και ότι οι κανονικές (εμπορικές) πτήσεις θα αρχίσουν εντός λίγο ετών. Επίσης, ο ίδιος σημείωσε πως η εταιρεία έχει επίσης υπογράψει «letter of intent» με μεγάλη εταιρεία αερογραμμών με έδρα το Λονδίνο, που επιθυμεί να προβεί σε αγορές αεροσκαφών ύψους δύο δισ. δολαρίων.

Κατά τον Σολ, το αεροσκάφος του θα επιτύχει εκεί που δεν τα κατάφερε το «Κονκόρντ», καθώς οι πτήσεις θα είναι πολύ πιο φθηνές, επιτρέποντας σε στελέχη επιχειρήσεων γρήγορα υπερατλαντικά ταξίδια. «Το “Κονκόρντ” ήταν πολύ ακριβό, τόσο από πλευράς κόστους πτήσης, και έπρεπε να καλύπτονται 100 θέσεις σε κόστος 20.000 δολαρίων η καθεμία. Πρέπει να μειώσεις την τιμή του εισιτηρίου και το αεροπλάνο να έχει το σωστό μέγεθος ώστε να μπορούν να καλυφθούν οι θέσεις».

Το αεροπλάνο της Boom θα έχει 40 θέσεις, ειδικά τοποθετημένες για να μπορούν οι επιβάτες να βλέπουν την καμπυλότητα της Γης ενώ πετά σε ύψος 60.000 ποδών. «Παρέχουμε μια υπηρεσία που είναι πολύ ταχύτερη, αλλά στο κόστος της business. Υπάρχει μια τεράστια αγορά εκεί έξω, πάνω από 20 εκατ. ετησίως πετούν σε business class σε όλο τον κόσμο. Μπορούμε να τους μεταφέρουμε με 2,2 Μαχ (τη στιγμή που το “Κονκόρντ” είχε μέγιστη ταχύτητα 2,04) και να τους εξοικονομήσουμε τον μισό χρόνο ταξιδιού».

Σύμφωνα με τις εκτιμήσεις του Σολ, η ζήτηση είναι τέτοια που οι υπερηχητικές επιβατηγές πτήσεις θα μπορούσαν να εξελιχθούν σε μια αγορά ύψους 100 δισ. δολαρίων, με το αεροπλάνο της Boom να μπορεί να εξυπηρετήσει 500 διαφορετικές διαδρομές. Στην εντεκαμελή ομάδα του περιλαμβάνονται μηχανικοί που ήταν παλαιότερα στη NASA, τη Lockheed Martin και τη Boeing, που κατασκευάζουν το αεροσκάφος σε υπόστεγο στο Ντένβερ του Κολοράντο. Όπως διευκρινίζει, επιτεύγματα τέτοιου είδους είναι πλέον δυνατά λόγω της προόδου στην τεχνολογία ινών άνθρακα, που επιτρέπει την κατασκευή αεροσκαφών κατά 30% πιο οικονομικά από άποψης κατανάλωσης καυσίμου σε σχέση με το «Κονκόρντ».

Μέχρι τώρα η Βοοm έχει προσελκύσει χρηματοδότηση ύψους δύο εκατ. δολαρίων, κυρίως από δισεκατομμυριούχους της Σίλικον Βάλεϊ, ωστόσο, όπως λέει ο Σολ, υπάρχουν και άλλοι επενδυτές που περιμένουν να παρέχουν κεφάλαια όταν τα χρειαστεί.