Στο Εθνικό Πάρκο Κρούγκερ, στη Νότια Αφρική, από τον Ιανουάριο ως τον Μάρτιο… οι ελέφαντες της περιοχής γεύονται με λαιμαργία μία από τις αγαπημένες τους τροφές: τα φρούτα μαρούλα.

Τα δέντρα αυτά βρίσκονται εν αφθονία σε αυτή την προστατευόμενη περιοχή ενώ παρέχουν μια πρόσθετη πηγή εσόδων για την τοπική κοινότητα.

Η ΜΚΟ Elephants Alive εφαρμόζει ένα πρόγραμμα για την προστασία του τοπικού οικοσυστήματος με το να αποτρέψει τους ελέφαντες από την καταστροφή των δέντρων marula.

Για την Μισέλ Χένλεϋ, συνιδρύτρια της οργάνωσης Elephants Alive: «Οι ελέφαντες απολαμβάνουν τους καρπούς της marulas. Έχω δει να φύλανε ένα δέντρο και να κυνηγούν οτιδήποτε πάει να πλησιάσει το δέντρο.

Τα μαρούλα είναι από τις αγαπημένες τους τροφές και τις αναζητούν παντού. Απολαμβάνουν να τρώνε το φλοιό, τα φύλλα και φυσικά τα φρούτα».

Προκειμένου να προστατεύσουν τα δέντρα, η επιστημονική ομάδα της Henley πειραματίζεται με κρεμαστές κυψέλες από τα δέντρα στον Εθνικό Δρυμό Jijane.

Στους ελέφαντες δεν αρέσει το βούισμα ή το τσίμπημα της μέλισσας. (Το 2002,ο Fritz Vollrath και ο Iain Ντάγκλας-Χάμιλτον της οργάνωσης Σώστε τους ελέφαντες συνειδητοποίησε ότι οι ελέφαντες αποφεύγουν τα δέντρα με μελίσσια που ζουν σε αυτά.

Η ομάδα Henley ελπίζει ότι αυτό θα κρατήσει μακριά τους ελέφαντες.

Αυτό το πρόγραμμα έχει την υποστήριξη των ντόπιων καθώς έχουν πολλά συμφέροντα που συνδέονται με τα συγκεκριμένα φρούτα.

Για τον καθηγητή Wayne Twine,του τμήματος Επιστημών του Περιβάλλοντος στο Πανεπιστήμιο Witwatersrand: «Τα μαρούλα είναι αυτό που χαρακτηρίζουμε ως σημαντικό φυτικό πολιτιστικό είδος. Στην τοπική κοινότητα έχει μεγάλη αξία, λόγω του ευρέος φάσματος χρήσεων από τους ανθρώπους.

Τα φρούτα τρώγονται, χρησιμοποιούνται στην παρασκευή παραδοσιακής μπίρας, να κάνουν μαρμελάδα, ενώ και ο πυρήνας έχει διατροφική αξία. Υπάρχει μια ολόκληρη σειρά από ιατρικές χρήσεις του φυτού, ενώ πολύτιμη είναι και η σκιά του».

Το πείραμα που εφαρμόζεται στο δέντρο Marula έχει ήδη δοκιμαστεί από αγρότες σε πολλές αφρικανικές χώρες, όπως η Μποτσουάνα, η Μοζαμβίκη, η Τανζανία, η Ουγκάντα, η Κένυα, και, ως πιλοτικό πρόγραμμα σε ορισμένες χώρες της Ασίας.