Απο τα πολλά αυτοκίνητα που δοκιμάζουμε κάθε μήνα, είχαμε στα χέρια μας και… την Mercedes E 200 Natural Gas Drive με την οποία διανύσαμε πάνω από 800km. Με αυτό το αυτοκίνητο, καταγράψαμε τη χαμηλότερη κατανάλωση που έχουμε δει ποτέ σε θερμικό κινητήρα (4.3 ευρώ/100km).

Θέμα μας εδώ είναι η οικονομία που μπορεί να πετύχει κανείς χρησιμοποιώντας φυσικό αέριο ως καύσιμο στο αυτοκίνητο. Οδηγώντας πολύ προσεκτικά και σε ειδικές συνθήκες έχουμε δει παρόμοιες καταναλώσεις ή και χαμηλότερες σε υβριδικά ή αμιγώς ηλεκτρικά οχήματα (1.5 ευρώ/100km στο ηλεκτρικό BMW i3) όμως μέχρι σήμερα δεν έχουμε καταγράψει τόσο χαμηλή κατανάλωση (4.3 ευρώ/100km) σε αυτοκίνητο με θερμικό κινητήρα. Τα πιο οικονομικά αυτοκίνητα με θερμικό κινητήρα που έχουμε καταγράψει ως σήμερα είναι πετρελαιοκίνητα, αναφερόμαστε στα Panda, Corsa, Aveo με τον diesel 1.3lt αλλά και το Yaris diesel με κόστος περίπου 5.5 ευρώ/100km. Συνυπολογίστε όμως πως η Mercedes E είναι σημαντικά βαρύτερη και μεγαλύτερη.

Το φυσικό αέριο ή CNG (Compressed Natural Gas) είναι κατά βάση μεθάνιο (σ.σ: σε μικρότερες αναλογίες έχει αιθάνιο, βαρύτερους υδρογονάνθρακες ή άζωτο) που συμπιέζεται πολύ εύκολα λόγω μικρής πυκνότητας (σ.σ: όλοι οι δεσμοί του άνθρακα καλύπτονται με υδρογόνο που είναι πολύ ελαφρύ CH4). Η πίεση στη δεξαμενή καυσίμου του αυτοκινήτου φτάνει τα 200 bar. Η χωρητικότητά της επηρεάζεται από τη θερμοκρασία περιβάλλοντος γι’ αυτό και η μέτρηση στην αντλία πλήρωσης γίνεται σε κιλά. Εξερχόμενο από τη δεξαμενή το αέριο εκτονώνεται, η πίεση πέφτει και αντίστοιχη είναι η πτώση της θερμοκρασίας. Η κατανάλωση που καταγράψαμε εντός πόλης κινούμενοι με ένα αυτοκίνητο 1800kg μήκους 4.9m χωρίς συντηρητική οδήγηση, χρησιμοποιώντας φυσικό αέριο, ήταν στα 5.1kg/100km. Με την τιμή 1 kg φυσικού αερίου στα 0.85 ευρώ, το κόστος καυσίμου είναι 4.3 ευρώ/100km. Το φυσικό αέριο είναι πιο οικονομικό γιατί η ανάμιξη του με τον αέρα είναι πιο ομοιογενής άρα η καύση πιο αποδοτική.

Θερμογόνος δύναμη
Το φυσικό αέριο έχει μεγαλύτερη θερμογόνο δύναμη 1 kg CNG (0.85 ευρώ) αντιστοιχεί σε 1,3 lt diesel (1.56 ευρώ), ή σε 1,5 lt βενζίνης (2.25 ευρώ) ή σε 2.1lt υγραερίου (1.65 ευρώ). Αν θέλετε να δούμε το αντίστοιχο παράδειγμα στη θέρμανση των σπιτιών με σημερινές τιμές για το φυσικό αέριο έχουμε 6.6 λεπτά κόστος/kwh ενώ με πετρέλαιο έχουμε 8.5 λεπτά κόστος/kwh. Μεσοσταθμικά στα 10 λεπτά είναι το κόστος της kwh σε ρεύμα και 12 λεπτά το κόστος σε υγραέριο. Αξίζει να τονίζουμε πως ο δίλιτρος κινητήρας της Mercedes που στην βενζινοκίνητη έκδοση έχει απόδοση 184PS στην έκδοση NGD έχει άλλη χαρτογράφηση/παραμετροποίηση και η απόδοση πέφτει στα 156PS. Δεν υπάρχει καμία διαφορά στην ποιότητα λειτουργίας ή την απόδοσή του όταν λειτουργεί με φυσικό αέριο ή βενζίνη. Πρακτικά ο οδηγός δεν μπορεί ν’ αντιληφθεί τι καύσιμο χρησιμοποιεί αν δεν δει τις σχετικές ενδείξεις στο ταμπλό.

Υπάρχουν αρκετά μοντέλα με φυσικό αέριο στην Ελληνική αγορά. Από το Leon TGI και τα αντίστοιχα Golf, A3 μέχρι τη Mercedes Ε Class και άλλα. Όλα λειτουργούν πάνω στην ίδια βάση δηλαδή ο κινητήρας μπορεί να χρησιμοποιήσει βενζίνη ή φυσικό αέριο. Όλα έχουν δυο ρεζερβουάρ ένα για τη βενζίνη και ένα για το φυσικό αέριο. Η αυτονομία με το φυσικό αέριο είναι κοντά στα 300km. Επίσης υπάρχει μια αύξηση του βάρους του αυτοκινήτου περί των 150kg αλλά και μια μείωση στη μέγιστη τιμή ιπποδύναμης λόγω της παραμετροποίησης του κινητήρα ώστε να λειτουργεί ομαλά και με τα δυο καύσιμα. Όσο έχει το ρεζερβουάρ φυσικό αέριο το αυτοκίνητο κινείται με αυτό, όταν τελειώσει γίνεται αυτόματα και χωρίς να είναι αντιληπτή στον οδηγό η αλλαγή σε βενζίνη. Η ποιότητα κύλισης, η απόδοση και η λειτουργία είναι πανομοιότυπη με τα δυο καύσιμα και εδώ είναι το μεγάλο πλεονέκτημα του φυσικού αερίου, καθότι έχεις μεγαλύτερη οικονομία από το πετρέλαιο χωρίς τα μειονεκτήματά του (περιορισμένο φάσμα στροφών, τραχιά λειτουργία στο ρελαντί, μύκητες λόγω βιοντήζελ κ.α.). Επιπλέον η αντικροτική ικανότητα του φυσικού αερίου είναι υψηλότερη της βενζίνης εξ’ ου και η μέγιστη ισχύ διατηρείται σε ευρύτερο φάσμα στροφών παρότι η μέγιστη τιμή της είναι ελαφρά χαμηλότερη. Επιπλέον οι ρύποι είναι χαμηλότεροι από αυτούς που εξέρχονται όταν καίει βενζίνη ο ίδιος κινητήρας. Για παράδειγμα στη Mercedes Ε NGT κατεβαίνουν από τα 154gr C02 στα 116 gr C02.

Αυτή τη στιγμή στο λεκανοπέδιο της Αττικής υπάρχουν 6 πρατήρια που πωλούν φυσικό αέριο αλλά υπάρχει μια δυναμική να αυξηθεί αυτός ο αριθμός καθώς οι εταιρείες επενδύουν σ’ αυτό τον τομέα. Ήδη για το 2015 έχουν δοθεί άδειες για άλλα 40 πρατήρια. Η διαφορά στο κόστος κτήσης για ένα καινούργιο αυτοκίνητο που καίει βενζίνη/φυσικό αέριο σε σχέση με ένα απλό βενζινοκίνητο είναι στην περίπτωση του Leon, 1800 ευρώ ενώ το αντίστοιχο πετρελαιοκίνητο μοντέλο έχει παραπλήσια τιμή με το βενζίνης/φυσικού αερίου.

Η μετατροπή του κινητήρα γίνεται εργοστασιακά, τα μέρη που έχουν υποστεί αλλαγές είναι: πολλαπλή εισαγωγής, έμβολα, πείροι εμβόλων και μπιέλες, εκκεντροφόροι, βαλβίδες, οδηγοί και στεγανοποιητικά βαλβίδων, καταλύτης, μπεκ βενζίνης, υπερσυμπιεστής turbo, χρονισμός ανάφλεξης. Στην περίπτωση της Mercedes E η διαφορά φτάνει στις 7000 ευρώ για καινούργιο αυτοκίνητο που καίει βενζίνη/φυσικό αέριο σε σχέση με ένα απλό βενζινοκίνητο ενώ το πετρελαιοκίνητο έχει παραπλήσια τιμή με το βενζίνης/φυσικού αερίου.